As mutações genéticas que fazem com que as redes de sinalização celular falhem durante o desenvolvimento embrionário e causam defeitos congênitos também podem causar anormalidades cerebrais sutis que contribuem para transtornos psiquiátricos, como a esquizofrenia, autismo e transtorno bipolar, de acordo com uma nova pesquisa especialista da Universidade da Califórnia em São Francisco, nos Estados Unidos.

Nos últimos anos, os investigadores no laboratório do psiquiatra Benjamin Cheyette demonstraram que os ratos com mutações em um gene chamado Dact1 carregado com uma variedade de malformações graves, incluindo algumas reminiscências de espinha bífida em seres humanos. Em um novo estudo destinado a analisar se as mutações no Dact1 exercem efeitos mais específicos no cérebro que podem levar à doença mental, Cheyette, John Rubenstein e seus colegas do Laboratório de Nina Irlanda Neurobiological Desenvolvimento da Universidade da Califórnia, usaram uma técnica genética em ratinhos para eliminar seletivamente apenas a proteína Dact1 em inter-neurônios, um grupo de células cerebrais que regulam a atividade no córtex cerebral, incluindo os processos sensoriais e cognitivos, cuja falha tem sido associada com uma variedade de condições psiquiátricas.

Quando a equipe examinou estes inter-neurônios geneticamente modificados em ratos adultos, descobriram que as células apareceram relativamente normais e tinham conseguido encontrar sua posição correta nos circuitos cerebrais durante o desenvolvimento. No entanto, as células tinham significativamente menos sinapses, os locais onde a comunicação com os neurônios vizinhos ocorre e observações adicionais não estão incluídas no novo documento, a equipe também observou que os dendritos das células, as extensões finas pérgulas são geralmente grossas com sinapses embutidas foram desenvolvidas recentemente e ligeiramente ramificadas. “Ao eliminar a função de genes após o desenvolvimento inicial, desaparecendo em neurônios depois de terem formado, eles migram para o lugar certo, e seus números estão corretos, mas sua morfologia é um pouco fora”, diz Cheyette. “E isso é muito consistente com o tipo de patologia que fomos capazes de identificar em uma doença psiquiátrica. Doenças neurológicas são frequentemente lesões focais que podem ser identificadas a patologia que pode ser vista em um estudo de imagem, mas doença psiquiátrica, não tanto. As diferenças são muito sutis e difíceis de ver”, acrescenta.