O mercúrio é um elemento químico que é líquido à temperatura ambiente e pode provocar uma série de problemas de desenvolvimento, já que afeta o sistema nervoso. Muitos alimentos contêm mercúrio, especialmente os peixes, por isso o seu consumo deve ser limitado, especialmente na gravidez e em lactentes e crianças.

Os peixes acumulam certa quantidade de mercúrio, que em parte se encontra no meio ambiente, mas os níveis elevados de mercúrio estão relacionados com a poluição industrial, que se acumula no oceano, e, por conseguinte, concentra-se em espécies como a cavala, peixe-espada, tubarão, robalo, linguado, atum branco em conserva e atum de barbatana amarelo. Apenas ocasionalmente recomenda-se comer moderadamente bacalhau, robalo, garoupa, pargo e tamboril.

As menores quantidades de mercúrio se acumulam nos peixes, como anchova, sardinha, cavala, exemplares pequenos de atum, linguado, tainha, perca, salmão, fresco ou em conserva, lulas, trutas e peixes brancos, em geral, e em frutos do mar, como amêijoas, mexilhões, ostras, vieiras, camarão, caranguejo e lagosta.

Uma das formas químicas em que se encontra o mercúrio é o metil-mercúrio, e que no feto, bebê e crianças altera o desenvolvimento neurológico, então se uma grávida consome peixes e frutos do mar com metil-mercúrio, pode afetar negativamente o crescimento do cérebro do bebê e do sistema nervoso.

Pode influenciar o desenvolvimento cognitivo, memória, atenção, habilidades motoras, habilidades visuais e de linguagem e corre o risco de dar à luz a crianças com deficiências graves.

O envenenamento por metil-mercúrio pode causar a deterioração da visão periférica, a falta de coordenação dos movimentos, sensação de picadas de agulhas nas mãos, pés e ao redor da boca, deficiência da fala, da audição e de andar, assim como fraqueza muscular.

Exposições elevadas de mercúrio podem produzir sintomas como tremores, alterações de humor, irritabilidade, nervosismo, alterações emocionais, insônia, fraqueza, atrofia muscular, dores de cabeça, distúrbios nas sensações e déficits da função cognitiva. Em exposições mais elevadas pode causar insuficiência respiratória, efeitos renais, e até mesmo a morte.