Com apenas quatro anos, a criança da imagem não só parece velha, mas muitos dos seus tecidos e órgãos internos sofrem de um raro envelhecimento prematuro. Ela é uma das poucas dezenas de pessoas em todo o mundo que sofre de progeria, uma doença rara, cujos genes poderiam esconder as chaves para compreender o que acontece no corpo humano a medida que fazemos aniversário.

Progeria, também conhecida como síndrome de Hutchinson-Gilford, é um envelhecimento acelerado do organismo, os afetados raramente vivem além de 13 anos de idade. Os pacientes geralmente morrem de complicações associadas com o envelhecimento, como aterosclerose (entupimento ou o endurecimento das artérias).

Na última edição da revista Nature, um grupo de pesquisadores do Instituto Salk, em La Jolla (Califórnia, EUA), liderada pelo espanhol Juan Carlos Izpisúa têm sido capazes de reproduzir em laboratório o processo de senescência vivida pelas células das pessoas com progeria (envelhecimento, a uma taxa entre oito e 10 vezes superior à da população geral).

Caminhe de Volta no Tempo

E eles têm feito “jogo” com o relógio biológico das células obtidas de pacientes com progeria. Recolhem amostras de fibroblastos da pele (um tipo de tecido conjuntivo), a equipe fez Izpisúa que faz voltar no tempo, retornando à sua fase embrionária. Ou seja, através de uma combinação de quatro genes, células da pele foram “revertidas” ao longo do tempo e convertidas em células-tronco semelhantes às embrionárias (iPS assim chamadas).

Progeria: a Doença Que Envelhece

Para sua surpresa, esse processo de reprogramação permitiu ‘apagar’ todos os defeitos característicos de fibroblastos com progeria e retornar inteiramente a aparência saudável e “juventude” (como uma pessoa saudável). A característica mais dessas falhas é o acúmulo de uma proteína defeituosa (progerin), onde deveria estar a lâmina A, responsável por fornecer estabilidade ao núcleo da célula.

Quando essas células embrionárias saudáveis foram reprogramadas novamente, desta vez para músculo liso, mais uma vez recuperaram todas as suas características de “velhas”. A vantagem da Izpisúa explica, é que esta viagem no tempo tem sido realizada em apenas duas semanas, em comparação com 80 anos que levaria uma idade normal do corpo humano. Justamente essa “lentidão” da passagem do tempo torna muito difícil o estudo do envelhecimento, que poderia mudar a partir de agora com este sistema modelo.

Como explica Izpisúa até agora, todos os estudos de envelhecimento foram realizados em modelos animais, como a mosca e um rato. “Isso, se for realizado em humanos, pode servir como um modelo para o estudo do envelhecimento no homem”.

Na verdade, diz ele, por ser capaz de “rejuvenescer o núcleo de envelhecimento da progeria” abre a porta para estudar os mecanismos genéticos do envelhecimento e que seria ainda melhor, “a busca por produtos químicos que podem alterar esse processo da natureza humana”.

Por outro lado, adicionou outro especialista espanhol em genética e envelhecimento, Carlos Lopez Otin, professor da Universidade de Oviedo, “o estudo é mais um exemplo do grande valor da estratégia de reprogramação celular desenhado em 2006 por Shinya Yamanaka, do Japão” (que permite restauração de imóveis embrionários). E embora ele mencione que nesse tipo de trabalho não estejam aplicações clínicas para os pacientes, “seu significado reside na capacidade de criar modelos celulares que permitem que o laboratório investigue processos complexos, tais como o envelhecimento precoce”.

Otin Lopez, que não participou desta pesquisa, também está confiante de que essas células reprogramadas “são uma adição útil para ratos com progeria criados em laboratório por mutações genéticas, e que será crucial para testar terapias futuras”.

Para saber como combater o envelhecimento, recomendamos a leitura do artigo “Melhores Hábitos para Combater o Envelhecimento“.